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Pour tester chaque pub du Royaume-Uni, il faut faire l'équivalent d'un tour du monde

Publié le

par Louis Josse

Une petite soif ? S'il vous prenait l'idée de visiter tous les pubs de l'autre côté de la Manche (après tout, pourquoi pas), assurez-vous d'avoir un peu de temps libre : vous devrez parcourir plus de 45 495 kilomètres. 

(© United International Pictures)

L'histoire commence comme une blague douteuse de votre père : un Canadien, un Américain, un Chilien et un Danois ont décidé de calculer le chemin le plus court afin de visiter les 24 727 bars existant au Royaume-Uni. Pourtant, la démarche est très sérieuse, l'équipe de chercheurs en mathématiques de l'université de Waterloo (au Canada) ayant mis près de deux années à résoudre un problème bien moins simple qu'il n'y paraît.

Le résultat final est le suivant : le chemin optimal fait 45 495 239 mètres (un peu plus qu'un tour du monde à l'équateur). Au cours de ce trajet, vous croiserez en moyenne un bar par heure. Vous pouvez retrouver la version interactive de leur parcours en cliquant ici (attention, votre ordinateur risque de souffler).

Un vieux problème de maths

En se fondant sur les données du site Pubs Galore, qui recense les bars en Angleterre, Pays de Galles, Écosse et Irlande, les quatre chercheurs se sont ainsi attelés au problème du "voyageur de commerce", un classique des maths. Ce nom barbare désigne le problème visant à optimiser au mieux un trajet entre une multitude de lieux, soit dans le cas présent des bars.

Seulement voilà, il n'existe pas d'algorithme permettant d'obtenir un résultat exact (ou alors, il faudrait plusieurs milliers d'années et un super ordinateur). Les chercheurs se sont donc rabattus sur un "raccourci" : pour simplifier, ils ont résolu des sous-problèmes (comme la distance la plus courte entre deux lieux), puis ils ont progressivement appliqué la méthode à l'ensemble. Vous n'avez rien compris ? Pas d'inquiétude, il s'agit d'un casse-tête ayant usé la motivation de bien des mathématiciens. Pour les plus motivés ayant quelques notions d'anglais, la méthode exacte est expliquée ici.

Bourré, ça peut être compliqué comme trajet. (© University of Waterloo)

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