Matthew McConaughey in INTERSTELLAR, from Paramount Pictures and Warner Brothers Entertainment.

Le télescope Kepler a découvert 95 nouvelles exoplanètes

L’analyse des données récoltées par l’instrument de la Nasa continue à révéler des trésors, bien qu’il soit en panne depuis 2013.

Allez, on y croit : bientôt on pourra faire comme Matthew McConaughey dans Interstellar. (© Warner Bros.)

La Nasa a annoncé avoir découvert 95 nouvelles planètes situées en dehors de notre système solaire. Ces découvertes pourraient nous aider à situer l’humanité dans un "contexte galactique plus vaste". La prochaine mission des scientifiques consiste à examiner de plus près ces exoplanètes, dont la taille varie entre celle de la Terre et celle de Jupiter (environ 11 fois plus grande), afin de voir si certaines d’entre elles pourraient accueillir de la vie.

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Pour arriver à ces résultats, des scientifiques dirigés par Andrew Mayo, de l’Institut spatial de l’Université technique du Danemark, ont analysé des centaines de données fournies par le télescope spatial Kepler.

Les scientifiques ont confirmé le statut d’exoplanètes de 95 des 275 objets spatiaux repérés par Kepler. La méthode de détection du télescope consiste à déceler de minuscules creux dans la luminosité d’une étoile, qui suggèrent le passage d’une planète en orbite devant elle.

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Traduction : "Un total impressionnant de 95 nouvelles planètes a été découvert en dehors de notre système solaire grâce aux données produites par K2 ! On y trouve l’étoile la plus brillante hébergeant une planète découverte par Kepler à ce jour !"

Afin de s’assurer que les écarts de luminosité mesurés par le télescope correspondent à des exoplanètes, les scientifiques doivent écarter toutes les autres pistes, comme les astéroïdes, les nuages de gaz et de poussière, ou des interférences causées par l’homme.

"Nous avons commencé par analyser 275 potentielles exoplanètes, dont 149 ont été confirmées comme de véritables exoplanètes, explique Andrew Mayo, auteur principal de l’article (et encore étudiant en thèse). Au final, 95 planètes se sont trouvé être de nouvelles découvertes."

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"Les exoplanètes sont un champ passionnant de la recherche spatiale", se réjouit le chercheur, avant d’ajouter :

"Avec la découverte de nombreuses planètes, les astronomes vont pouvoir avoir une image bien plus précise de la nature des exoplanètes, ce qui permettra en retour de mieux comprendre la place de notre système solaire dans un contexte galactique."

Par la suite, d’autres missions se chargeront d’examiner les planètes rocheuses de la taille de la Terre qui pourraient accueillir la vie. Depuis la découverte de 51 Pegasi b en 1995, une exoplanète en orbite autour d’une étoile encore en vie, près de 3 600 exoplanètes ont été découvertes.

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Traduit de l’anglais

Par Matthew Kirby, publié le 19/02/2018

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