Les plus vieilles traces de vie sur Terre viennent d'être découvertes au Groenland

Au Groenland, une équipe de géologues a trouvé la trace d'une activité microbienne remontant à 3,7 milliards d'années. Rien que ça.

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À gauche les professeurs Allen Nutman et Vickie Bennett. À droite, l'équipe de recherche au Groenland (© Yuri Alemin/Laure Gauthiez/Université de Wollongong)

Ah, le Groenland... La banquise, les Inuits, les ours polaires, et maintenant la plus ancienne trace de vie terrestre... En effet, Allen Nutman et Vickie Bennett, deux géologues de l'université australienne de Wollongong (Nouvelle-Galles du Sud), ont profité de la fonte estivale des neiges au sud de l'île – dans la région de la "ceinture verte" – pour mener une expédition. Un objectif en tête : découvrir des traces de vie microbienne ancienne. Les deux scientifiques ont relevé cette mission avec brio et viennent de révéler leur trouvaille dans la prestigieuse revue Nature. Les géologues ont ainsi repérédans la roche, rapporte Le Monde, "des structures géologiques dont l’âge avancé a été déterminé par datation isotopique".

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Les traces découvertes dans la roche. (© Allen Nutman/Nature)

Les traces découvertes dans la roche. (© Allen Nutman/Nature)

Des traces de vie 200 millions d'années plus vieilles que celles du précédent record

Certes, il s'agit de traces de vie très primitives et il est impossible de partager un repas avec cette créature, mais les cyanobactéries – c'est leur petit nom – peuvent se targuer d'avoir vécu il y a 3,7 milliards d'années. Oui, vous avez bien lu, 3,7 milliards d'années, soit 200 millions d'années de plus que les précédentes marques dénichées dans des roches en Afrique du Sud et en Australie. Cette activité microbienne remonte donc à seulement 800 millions d'années après la formation de la Terre. Dans les colonnes de la revue Nature, le professeur Allen Nutman déclare :

"C'est fou ! Nous ne pensions pas que de tels indices aient pu subsister aussi longtemps."

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Cette découverte prouve que la vie sur Terre a pu apparaître très tôt et dans des conditions fichtrement difficiles : une atmosphère dépourvue d'oxygène, un rayonnement solaire redoutable, un bombardement de météorites régulier, zéro connexion Internet... Alors, si nous connaissions déjà les requins quadricentenaires du Groenland, nous découvrons aujourd'hui que cette île héberge aussi la plus vieille trace de vie sur Terre. Un endroit qui détient décidément tous les records de longévité !

Par Mathieu Piccarreta, publié le 01/09/2016

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