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Lou Ottens, inventeur de la cassette audio, est décédé

Publié le

par Hong-Kyung Kang

L'ancien ingénieur de Philips nous a quittés à l'âge de 94 ans. Son invention a marqué l'histoire de la musique.

Son nom est sûrement inconnu de la majorité, et pourtant, il a révolutionné notre rapport à la musique. Ce mercredi 10 mars, Lou Ottens, l'inventeur de la cassette audio, est décédé à l'âge de 94 ans, chez lui, aux Pays-Bas.

Lou Ottens (©Facebook/"Old Skool Bangers")

Le travail d'un perfectionniste

C'est en 1952 que l'ingénieur Lou Ottens intègre le groupe Philips. Au fur et à mesure de ses années de travail, il progresse dans l'entreprise, jusqu'à prendre la tête du département de développement de produits, en 1960.

À partir de là, Ottens se lance dans le projet de créer un objet compact qui diffuserait de la musique en bonne qualité, pour rendre l'écoute accessible et mobile. La clé d'un tel mécanisme semble se trouver dans un système à bobine. C'est ainsi que voit le jour l'EL 3585, le premier magnétophone portable de Philips.

Un modèle de EL 3585

Cependant, l'ingénieur trouve l'objet trop encombrant et peu ergonomique. Il continue donc ses recherches jusqu'à trouver la solution : en 1963, il a l'idée d'insérer la bobine dans une petite boîte en plastique. La cassette audio était née. 

Une invention qui a marqué les habitudes de tous les mélomanes 

La cassette audio a profondément changé les mœurs des consommateurs de musique. Premièrement, elle a permis aux auditeurs d'emporter la musique lors de déplacement et de l'écouter dans des lieux et circonstances divers. Pour cause, l'arrivée du fameux Walkman de Sony a largement contribué à formaliser l'utilisation de la cassette dans les habitudes du grand public. 

De plus, la cassette a permis aux non-artistes de prendre une position d'acteur de leur musique. En effet, le système à bobine permettait à quiconque d'insérer des morceaux dans l'ordre souhaité. La playlist était née. Zack Taylor, réalisateur du film Cassette: A Documentary Mixtape, affirme :

"Les cassettes nous ont appris à nous exprimer, même quand le message vient d'une chanson d'un autre, en les compilant laborieusement dans une mixtape. Donc la prochaine fois que vous faites la playlist parfaite sur Spotify ou que vous envoyez un lien pour partager une chanson, vous pouvez remercier Lou Ottens."

Les artistes se sont ensuite largement emparés de ce système de mixtapes, en proposant des projets sous forme de compilation de morceaux, moins officiels que les albums. Cette méthode de partage de chansons a grandement été utilisée dans le punk et le rock, avant d'être largement adoptée par d'autres genres comme le hip-hop.

L'héritage de Lou Ottens perdure donc jusque de nos jours, et on estime que près de 100 milliards de cassettes ont été vendues dans le monde, au total. L'ingénieur a également participé à la création d'une version aboutie du CD, du temps où il travaillait pour Philips. Si vous avez grandi en écoutant des mixtapes, vous savez donc désormais à qui vous le devez.

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